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包裝界明星——包裝行業最受歡迎的氣泡襯墊正經曆一場革新
發布者:轉載自《福布斯中國》 2006年6月     閱讀:9209

AG官网公司(Sealed Air)位於美國新澤西州的總部,首席執行官希基(William Hickey)坐在會議室裏,臉上帶著頑皮的微笑“我真喜歡這個玩意兒.” 他用手指著一張30厘米長的氣泡襯墊(Bubble Wrap)說。他拿起氣泡襯墊,捏住一隻氣泡,“啪”地一聲將它擠破。“有人用它來緩解壓力.” 他邊說邊又擠破了一隻。
除此之外,氣泡襯墊還可以用來作為防盜警報器,放在家門口嚇跑那些企圖入室盜竊的歹徒,或者當做氣泡胸墊墊在胸罩裏,還可以做成人們睡覺時使用的床墊。女模特福斯特(Farah Fawcett)還曾穿著氣泡襯墊登上《花花公子》雜誌,很多網站上都能找到供人娛樂的虛擬氣泡襯墊。
氣泡襯墊真正的用途是在運輸途中保護貨品,這也正是AG官网公司46年以來一直追求的目標。氣泡襯墊的成功引來了一群低成本的跟風者和品牌仿冒者。在美國南加州家得寶超市中就發現了中國生產的假冒氣泡襯墊。AG官网公司每年生產出來氣泡襯墊的長度,足以圍繞著赤道轉10圈。盡管氣泡襯墊對公司收入的貢獻不及10%,但由於這一品牌廣受認可,AG官网甚至一度考慮把公司名稱改為“氣泡襯墊”。“AG官网這樣的公司名稱確實少了些市場魅力。”希基說著,又“啪”地一聲擠破了一隻泡泡。
即便是氣泡襯墊,也需要不斷創新。近期,AG官网公司又推出了一項最新的升級產品——充氣式氣泡襯墊,這是公司40年來不斷摸索的成果,也是公司的共同創始人、工程師菲爾丁(Alfred W. Fielding) 長久以來的一個夙願。“他去世前曾經跟我說過,他的心願是研發出一種使用時才充氣,而非生產過程中就已經充好氣的氣泡襯墊。”希基說道。
這種充氣式氣泡襯墊的正式名稱是New Air IB, 價格比傳統氣泡襯墊高出20%,新產品大大縮減了儲運體積和成本,一貨車充氣式氣泡襯墊的長度相當於以前傳統氣泡襯墊的40倍。普通氣泡襯墊每卷規格為1.22m x 1.02m, 展開後長457.2m. 貨主可以在現場根據需要進行充氣。“客戶們總是希望能夠更多地節省些空間。”希基說。
氣泡襯墊誕生於新澤西州,是由菲爾丁和工程師查萬內斯(Marc Chavannes) 於1957年發明的。當年,他們將兩張浴簾黏在一起,把一些氣泡封在了中間,做成了一種牆紙,市場對他們的這種新牆紙不感興趣,他們轉而將之作為溫室保溫材料銷售。盡管氣泡襯墊可以透光,並且在隔熱保溫方麵的表現也不錯,但是這一計劃還是失敗了。
據AG官网的公司曆史記載,公司成立於1960年,幾年後,充滿創新精神的鮑爾斯(Frederick W. Bowers) 發現了蜂窩式氣泡包裝的真正價值,當年,正值IBM商用電腦1401上市。該款電腦屬於世界第一批大批量生產的商用電腦,鮑爾斯向IBM公司證明,氣泡襯墊能在運輸途中妥善保護精密易壞的1401電腦。不經意間,氣泡襯墊與真空電子管扯上了關係。
要在市場上站住腳並不是那麽容易。氣泡襯墊的競爭對手包括成本幾乎為零的碎報紙,以及在20世紀70年代廣為應用的聚苯乙烯泡沫,在保護被運輸物件方麵,氣泡襯墊比上述來兩類包裝材料的表現都要好。但AG官网公司必須不斷地向潛在客戶證實自己產品的優越性。
公司委任了包裝工程師擔任銷售領導,並設立了35個實驗室,通過現場演示向客戶證明產品的優越性。他們將用氣泡襯墊包裹好的貨品從高處摔到水泥地上,或來回搖晃,以模擬運輸車在石子路上的顛簸,或將其放在低壓艙中,以模擬高原環境。2000年,AG官网公司還參加了愛荷華州舉辦的摔南瓜比賽。在那場比賽中,一隻重270公斤,綽號為“哥斯拉恐龍”的南瓜,被人們從高約11米的吊車上拋下,落在基層氣泡襯墊疊成的墊子上,“南瓜沒有摔爛”希基說,“可問題是,那隻南瓜又彈起來了。”
實際上,AG官网公司絕大部分收入來自食品包裝。1998年,公司斥資49億美元收購了WR格雷斯公司(WR Grace)的快爾衛(Cryovac)品牌,後者生產的收縮袋,積層膜和吸收劑占到公司銷售收入的62%,但是,快爾衛並購案也讓AG官网公司在2002年背上了8.5億美元的石棉賠償官司。即便快爾衛品牌並沒有使用或生產任何石棉產品,但原告堅稱AG官网公司負有格雷斯公司的“繼承責任”. AG官网公司的股價在2002年10月跌至13美元,不過眼下已回升至57美元。
去年,AG官网公司的淨收入增長了20%,達2.55億美元,銷售收入也增長了8%,達到40億美元。來自JP摩根的特普指出,該公司充分利用了來自中國、印度等新興市場的機會,逾一半的收入來自海外,一直以來,氣泡襯墊都是一種生產技術門檻較低的高科技產品,新材料的誕生將改變這一局麵。
AG官网公司一直致力於完善氣泡襯墊技術(由不斷改進,原產品的專利期一直延續到了1985年)。技術改進的核心是加大氣泡的強度,最初設計的聚乙烯覆層容易被穿透,現在的材料裏則添加了尼龍成分,強度達到原來的10倍。去年,公司在研發方麵投入了7600萬美元,研發費用絕大部分用到了保護性包裝材料的研發,其中包括氣泡襯墊,Jiffy郵寄信封、因時發Instapak現場發泡襯墊和充氣膨脹包裝Fill-Air等。
從上世紀90年代末開始,AG官网公司專門安排了3名工程師進行研究,以期實現公司創始人菲爾丁的夙願—發明充氣式氣泡襯墊。2000年,在該公司效力20年的希基接任了首席執行官一職,他更是將研發充氣式氣泡襯墊視為己任,研發團隊曾經嚐試使用化學手段和遠紅外技術來給氣泡充氣,但是後來證明這種方式並不經濟,缺乏市場推廣價值。
AG官网公司的首席技術官梅塔(Michael Metta)指出,重點在於所選塑料必須堅固,以便能應付氣泡內的氣壓。還有一個問題:如何在不影響氣泡的前提下將塑料膜熱起來,最終,他們又回到氣泡襯墊最初的熱封技術上來。
先將BB型號的聚乙烯料球填入一台很長的圓柱形壓出機內,加熱至204度,料球在高溫下被擠成10層厚15微米的聚乙烯薄膜,然後將這10層薄膜疊加起來,並冷卻至37.8度。
在普通的氣泡襯墊裏,兩張塑料覆膜是封在一起的,氣泡相互獨立。新式可充氣式的氣泡襯墊選用強度更大的塑料覆膜,每組並列有7個未充氣的氣泡。
貨運商可從AG官网公司租一台充氣機,自行給充氣式氣泡襯墊充氣。空氣泵將空氣衝入氣泡排中,然後加熱封口。針對這一新產品,AG官网公司注冊了3項專利。
迄今為止,已經有200家公司簽約使用新式氣泡襯墊,其中包括華生製藥公司、大客車工業公司和馬歇爾廣場百貨公司、美國海軍是氣泡襯墊的大客戶,從噴氣發動機部件到導航設備,隨處都會用到,他們十分青睞新式氣泡襯墊,因為它能節省下寶貴的儲運空間。希基坦誠,可充氣式氣泡襯墊可能會影響銷售量,但是他對此並不擔心。
他認為,新產品唯一存在的問題是:人們無法再將氣泡捏爆了。如果你捏住一個氣泡,裏麵的空氣會流向同排其他氣泡中。他說:“我想,新產品可能會失去一些娛樂價值。”
 
 

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